Conférences de la Société historique de Limoilou : la communauté irlandaise de Québec

John O’Connor. Photo : Daniel B. Guillot.La Société historique de Limoilou recevait le 28 mars dernier, dans le cadre de ses Soirées conférence, John O’Connor. Celui-ci est venu nous entretenir de l’histoire de la communauté irlandaise de Québec. Enseignant à la retraite, M. O’Connor travaille comme guide touristique à Québec. Il est également actif à la société d’histoire locale des Irlandais de Québec, le Irish Heritage Quebec.Le conférencier a débuté en parlant de l’arrivée des premiers Irlandais au port de Québec au début du XIXe siècle. Cette communauté érige une première église sur la rue McMahon dans le Vieux-Québec. Autour de cette église, les Irlandais construisent une école et un presbytère. C’est autour de la figure charismatique du premier curé irlandais de Québec, Patrick McMahon (1796-1851), que se développe la communauté irlandaise. Au milieu du XIXe siècle, les Irlandais sont plus de 12,000 dans une ville de 40,000 habitants. Plus de 30,000 débarquent en moyenne par été au port de Québec.La grande famine en Irlande des années 1840 va amener des milliers de familles et d’enfants à Québec. Ils arrivent souvent malades à la station de quarantaine de Grosse-île, établie à Québec en 1832. Ceux qui décident de demeurer à Québec s’installent sur le bord du fleuve dans le quartier Cap-Blanc. Ils vont travailler comme journalier de navire.Le travail de journalier de navire consiste à charger les bateaux de grosses billes de bois vers l’Angleterre. M. O’Connor nous a longuement entretenu de l’association qui regroupait plus de 2,000 de ces journaliers, la « Société de bienfaisance des journaliers de navires ». Ce puissant syndicat contrôlait l’embauche et les conditions de travail des journaliers de navire. Il servait aussi de société de secours-mutuel offrant des services d’assurance-maladie et de coopérative funéraire.

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